Solutions: Discharge Planning for Hospitals and Mental Health Facilities

Université York
Avril 14, 2014

Those who work in the homelessness sector are well aware that individuals are often discharged from hospitals and mental health facilities into homelessness. There are two main consequences to this. First, the mental health and well-being of such individuals is likely to worsen if discharged into homelessness rather than housing, and second, staff in emergency shelters and day programs are not well-equipped to provide necessary and appropriate supports for people in such situations.

Cheryl Forchuk is a leading researcher on transitions from psychiatric wards into homelessness, in terms of understanding both the consequences for individuals who experience this, and effective intervention models that ensure successful transitions to the community through housing and supports.

Hospital photograph

According to Forchuk, emergency shelters – even well run shelters – are “not appropriate places for recovery from mental illnesses”. Many of the problems we associate with shelters – lack of privacy, low resident/staff ratios, exposure to drugs and the sex trade, real or perceived threats to safety, being around others who are ill or who have mental health problems, and in some cases overcrowding – can exacerbate problems for psychiatric survivors. Unfortunately, this happens all too often. In their study of people discharged from psychiatric wards in London – a mid-sized Canadian city - they found that 167 of 1,588 (10.5%) individuals were discharged with no fixed address in a single year. Data from local emergency shelters showed the number to be even higher – 194. Structural factors contribute to this situation, including a trend towards shorter stays in hospital as an in-patient, and a dramatic reduction in the availability of affordable housing in most Canadian cities.

Research from Canada and the United States suggests that necessary reforms and interventions can dramatically reduce the risk of homelessness for those discharged from mental health facilities, with a resultant improvement in mental health and well-being. A randomized control trial by Herman and colleagues from 2011 demonstrates that Critical Time Interventions (CTI) upon discharge are designed to:

“prevent recurrent homelessness and other adverse outcomes following discharge in two ways: by strengthening the individual's long-term ties to services, family, and friends; and by providing emotional and practical support during the critical time of transition. An important aspect of CTI is that post-discharge services are delivered by a worker who has established a relationship with the client before discharge.”

In a London, Ontario pilot study, patients at risk of being discharged with ‘no fixed address’ were provided with a timely intervention. This included:

  1. Assessment and immediate response to client need (it is argued that a determination of risk of homelessness should be made early, upon admittance);
  2. Goal planning and advocacy to coordinate supports;
  3. Assistance in finding affordable housing;
  4. A streamlined process (including fast tracking) so that individuals could receive government benefits to pay for first and last month’s rent.

The results of this study and others clearly demonstrate that targeted and relatively brief support has a substantial and lasting impact on the risk of becoming homeless for those discharged from mental health facilities.

In Alberta, the province is also piloting similar policies and protocols to reduce the likelihood that people are discharged from in-patient mental health care into homelessness. This work demonstrates that it is possible to implement more effective interventions that can contribute to thoughtful, respectful and effective responses to homelessness and the needs of mental health consumer survivors.

FROMGaetz, S. (2014). Coming of Age: Reimagining the Response to Youth Homelessness in Canada. Homeless Hub Research Report Series.

Stephen Gaetz est un professeur à la Faculté d'éducation de l'Université York et est le directeur de l'Observatoire canadien sur l'itinérance et du Rond-point de l'itinérance. Il est dorénavant également le président de Chez Toit, une oeuvre de bienfaisance canadienne en tête de file qui se concentre sur les solutions à long terme à l'itinérance.

Le docteur Gaetz se consacre à un programme de recherche qui met en lumière la justice sociale et tente de rendre la recherche sur l'itinérance utile pour les prises de décisions politiques et l'élaboration des programmes. Ses recherches sur l'itinérance chez les jeunes sont axées sur les stratégies économiques, la santé, l'éducation et les questions légales et juridiques, et plus récemment, il a porté son attention sur les politiques et en particulier sur la réponse canadienne à l'itinérance. Il a dernièrement publié deux oeuvres sur l'itinérance au Canada, dont : L'approche Logement d'abord au Canada – Appuyer les collectivités pour mettre fin à l'itinérance (2013) et Youth Homelessness in Canada: Implications for policy and practice (2013). De plus, il a publié un livre sur les réponses communautaires aux problèmes touchant les jeunes en Irlande et écrit une multitude de rapports et d'articles publiés dans une grande variété de revues approuvées par des pairs. Le docteur Gaetz a également été doyen associé de la Recherche et développement professionnel de la Faculté d'éducation. Avant de se joindre à l'Université York, le docteur Gaetz a travaillé dans le secteur de la santé communautaire à Shout clinic (une clinique de santé pour les jeunes de la rue de Toronto) et Queen West Community Health Centre à Toronto.

Le docteur Gaetz a joué un rôle de leader international dans la diffusion des connaissances dans le domaine de l'itinérance. York a accueilli la Conférence canadienne sur l'itinérance en 2005 – la première conférence de recherche en son genre au Canada. En outre, l'Université York accueille dorénavant l'Observatoire canadien sur l'itinérance et le Rond-point de l'itinérance, le premier centre de recherche complet et interdisciplinaire basé sur le web au monde. L'objet principal de ce réseau est de travailler de pair avec les chercheurs partout au Canada afin de mobiliser les recherches de telle sorte qu'elles aient un plus grand impact sur les politiques et la planification relatives à l'itinérance. Par l'entremise du RCRI, le docteur Gaetz publie des recherches pertinentes pour les prises de décisions politiques, y compris deux rapports récents sur l'itinérance chez les jeunes : Un endroit sûr et décent où vivre – Vers un cadre Logement d'abord pour les jeunes (2012), et Une ère nouvelle – Repenser les interventions auprès des jeunes sans-abri du Canada (2014); la Définition canadienne de l'itinérance (2012); Le coût réel de l'itinérance – Peut-on économiser de l'argent en faisant les bons choix? (2012); Vos papiers s'il-vous-plaît – Le contrôle policier des jeunes de la rue à Toronto (2011); et L'importance de la famille – Les jeunes sans-abri et le programme Family Reconnect de Eva's Initiatives (2011).

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